Nchem uit Mechelen zorgt wereldwijd voor duurzame kaarsen

Het Mechelse NChem goeit internationaal hoge ogen met additieven voor natuurlijke kaarswas. Oprichter Niels Van Opstal won recent de Small Business Grant Competition van Fedex voor Belgische bedrijven. Met deze wedstrijd ondersteunt de Amerikaanse koeriersdienst wereldwijd duurzame en vernieuwende bedrijven. Een erkenning voor duurzame innovatie van Mechelse bodem. In dit artikel laten we Niels aan het woord over zijn traject, zijn visie op duurzaam ondernemerschap en zijn ambities voor de toekomst. 

Foto's ©Nchem

Niels Van Opstal studeerde af als chemicus en begon na zijn studies aan een succesvolle carrière bij internationale bedrijven in de farmaceutische en chemische sector. Daar bouwde hij heel wat kennis en expertise op maar ervaarde hij ook beperkingen. Zo begon hij aan een zoektocht die in 2010 uitmondde in de oprichting van zijn eigen onderneming, Nchem. 12 jaar later verovert hij met dit bedrijf de wereld. 

Additieven voor natuurlijke kaarsen 

“Met onze producten kunnen kaarsenfabrikanten én hobbyisten 100% natuurlijke kaarsen maken.”

De naam Nchem doet bij de meeste mensen waarschijnlijk geen belletje rinkelen. Kan je ons even vertellen wat je bedrijf concreet doet?
“We ontwikkelen en produceren additieven waarmee kaarsen volledig uit plantaardige was gemaakt kunnen worden. Nog niet zolang geleden vond je vrijwel alleen paraffinekaarsen in de winkel. Paraffine is een aardolieproduct en dus niet duurzaam. Verbrand je een kilogram paraffine dan krijg je er drie kilogram niet-hernieuwbare CO2 voor in de plaats.
Hoewel kaarsenproducenten de paraffinewas steeds vaker vervangen door palmwas, sojawas of koolzaadwas, is het aandeel parafine meestal nog hoog, tot wel 80%. Tegelijk neemt de vraag naar duurzame kaarsen toe. Vandaag zijn er grote producenten die naar 90% natuurlijke was gaan, maar die resterende 10% is moeilijk.
Onze additieven verbeteren de esthetische aspecten van natuurlijke was. Zo ziet de consument het verschil met een paraffinekaars niet langer. Dat zet de deur voor 100% natuurlijke kaarsen wijd open.”     

Van chemicus tot ondernemer

Van de farmaceutische sector naar de kaarsenindustrie lijkt een grote stap. Hoe ziet jouw traject van chemicus tot duurzame ondernemer met een internationaal cliënteel eruit? 
“Tussen mijn job bij een farmareus en de start van Nchem werkte ik in de oleochemie. In deze sector worden plantaardige en dierlijke oliën en vetten chemisch bewerkt tot grondstoffen en halffabrikaten. Daar leerde ik de kaarsindustrie kennen. 
In 2010 kreeg ik het idee voor een bepaalde moleculestructuur en het commercialiseren ervan. Dat was het begin van Nchem. Tussen dat moment en de eerste echte omzet liggen 4 tot 5 jaar onderzoek, productontwikkeling en testen. Het laatste anderhalf jaar daarvan perfectioneerden we het additief in samenwerking met een Nederlandse klant om zo tot een vermarktbaar product te komen. 
Waar we ons patent eerst in licentie gaven bij een fabrikant, beslisten we 3 jaar terug om alles zelf terug in handen te nemen.  Het voorbije jaar kwamen we op het idee om het additief te verkopen in een werkbaar recept. Met deze kant-en-klare recepten richten we ons op een groeiende groep hobbyisten. Ook grotere producenten in binnen- en buitenland vingen onze recepten op. Zo verkopen internationale ketens zoals Rituals nu kaarsen met onze additieven.” 

Productie en bewustmaking

“Niet alle natuurlijke wassen zijn duurzaam. Daarom zetten we naast onze productie ook in op bewustmaking.”

Hoe benader jij duurzaam ondernemerschap vanuit jouw bedrijf?. 
“Voor Nchem betekent dit, dat we alle niet duurzame elementen uit de kaarsindustrie zoveel mogelijk vermijden. In de eerste plaats gaat dat over parafines. 
Maar natuurlijke was is niet per definitie duurzaam. Palmolie en -was werden bijvoorbeeld lang gestigmatiseerd. Daarom werken veel producenten vandaag met sojawas. Maar ook sojawas is niet erg duurzaam en bovendien veel minder traceerbaar dan palmwas. Wij kiezen er daarom expliciet voor om goede, doordachte en lokale, Europese producten te gebruiken zoals olijfwas, bijvoorbeeld. 
Naast onze eigen productie, die we zo duurzaam mogelijk maken, vind ik het ook onze taak om voortdurend in te zetten op bewustmaking in de industrie en bij de consument.” 

Wereldwijde groei

“Ook al is het draagvlak groter, toch moeten we als kleine onderneming opboksen het lobbywerk van multinationals.”

Een laatste vraag voor we afsluiten: hoe kijk jij naar de toekomst? Welke ambities heb je en waar liggen de grootste uitdagingen voor Nchem? 

“De grootste uitdagingen liggen zonder twijfel bij die bewustmaking. 10 jaar geleden was ik nog te vroeg met mijn ideeën en producten. Vandaag is het draagvlak groter maar moeten we als kleine onderneming opboksen tegen grotere spelers die veel harder en doeltreffender lobbywerk kunnen leveren. Mensen overtuigen en goed informeren, dat is de uitdaging voor de toekomst. 
Onze ambitie is om te blijven groeien, zeker met onze readymade wassen voor particuliere hobbyisten. Voorlopig blijven we dat vanuit het Mechelse doen. We richten ons wel op heel Europa en uiteindelijk ook op de Verenigde Staten.” 


En dankzij Nchem staan we weer een stap dichter bij een circulaire regio Mechelen. Meer info over Nchem.

Zit je zelf met vragen? Ben je op zoek naar informatie of inspiratie? Of ambieer je ook je eerste circulaire stappen te zetten? Laat het ons weten via circulaireeconomie@mechelen.be.

 

Gepubliceerd op 14 april 2022 en verschenen in de nieuwsflash #2800Circulair editie april